按照以太坊发明人布特林(Vitalik Buterin)的说法,区块链用程式打造的智慧合约是一个可以自动控制数位资产的电脑程式,也可以把智慧合约想像成一台由程式码编写,而且能自动运行的自动贩卖机,投下多少钱,相对应的物品就会掉出。例如,有两个人打赌会不会下雨,如果气象感测器侦测到下雨、并把结果传给智慧合约,那智慧合约会自动把赌金转给赢家。

智慧合约的好处,又或者说把合约写在区块链上的好处是:合约甲乙方可以不必以信任作为立约基础,简单说,就是不用在乎合约对象是否有信用,因为程式码会强制执行合约内容。一旦合约被触发,矿工就会开始执行合约内容,这过程是完全自动且无法干预,延续了区块链的特性,因此合约内容很难被篡改、也几乎不可能违约。

虽然货币是区块链第一个应用,但区块链能做的远大于此,包含身分证、驾照等身分识别纪录,以及专利、商标、著作权等无形资产,都能编码成数位资产并在区块链上登记,甚至就连汽车或房子这类的实体资产也能数位化。想像一下,把住宅钥匙、饭店房卡、汽车钥匙换成密码学中的私钥,拥有私钥的人才能打开车门。

不过,区块链和智慧合约毕竟是底层程式码,要加上简单明了的使用介面,才能成为能让一般人使用的应用服务,像这样基于区块链打造的应用程式,就被称作去中心化应用程式(Decentralized Application,DAPP),其中,以太坊提供一系列DAPP的开发模组,是区块链应用百花齐放的重要推手。

区块链革命》一书指出,智慧合约就是像电脑程式的「if…then…」条件语,当预先编好的条件被触发,智慧合约会执行相对应的合约条款。然而,过去因为「支付」这环节仍需人为介入,智慧合约一直难以实践,因此,在比特币这类基于区块链的虚拟货币出现后,智慧合约的应用才向前迈进一大步。



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